Rémy CAZALS. Cinq siècles de travail de la laine : Mazamet, 1500-2000.

Portet-sur-Garonne, Éditions Midi-pyrénéennes, 2010, 237 pages.

par Jean-Claude Daumas  Du même auteur

Cinq siècles de travail de la laine 

Dans Les révolutions industrielles à Mazamet 1750-1900, publié en
1983 chez Maspero, Rémy Cazals retraçait avec brio l’extraordinaire
aventure industrielle d’une bourgade de la Montagne noire (Tarn), devenue
un des plus importants centres textiles du Midi avant de se transformer
en capitale mondiale du délainage. Depuis longtemps épuisé, ce livre est
réédité aujourd’hui sous un titre plus passe-partout dans une version
allégée et remaniée, mais aussi complétée. Agrémenté de nombreuses
illustrations, il est proposé avec un très intéressant DVD sur le travail
du délainage réalisé en 1998.

On retrouve dans cette nouvelle édition, quoique sous une forme très
résumée, ce qui faisait l’intérêt de l’analyse de l’histoire de
l’industrie mazamétaine des origines à la fin du XIXe siècle.
Rémy Cazals y fait bien ressortir l’originalité d’un processus
d’industrialisation qui s’accomplit grâce à l’énergie hydraulique et à
l’initiative d’un noyau de manufacturiers protestants ; le dynamisme d’un
centre de petite draperie que l’imitation des tissus du Nord de la France
transforme en « Elbeuf du Midi » ; le succès de la conversion dans les
années 1880 au délainage, une opération lucrative, techniquement simple,
dont le développement est lié à l’utilisation des laines de l’hémisphère
sud ; les mécanismes du quasi monopole d’un centre placé au cœur d’un
réseau d’échanges étendu au monde entier ; la spécificité d’une classe
ouvrière dont on découvre successivement les origines géographiques et
sociales, le travail, et les luttes, y compris la grande grève du
délainage en 1909, trop brièvement décrite ici mais dont l’auteur a fait
une étude approfondie en 1978 dans Avec les ouvriers de
Mazamet
[1] ; enfin, la
particularité d’un paysage industriel qui s’est construit autour de la
vallée de l’Arnette, qui forme une véritable rue d’usines.

La nouveauté du livre réside en fait dans ses deux derniers chapitres qui
retracent l’évolution du délainage confronté au XXe siècle aux
chocs de la conjoncture internationale. S’il s’est bien remis des deux
guerres mondiales, la première lui faisant perdre provisoirement sa
suprématie et la seconde interrompant complètement son activité, en
revanche, à partir des années 1970, il a été durement atteint par la
crise du textile européen qui lui a enlevé ses débouchés, puis par la
concurrence chinoise sur le marché australien qui l’a privé de son
approvisionnement en peaux. Les ventes reculant rapidement, les usines
ont fermé les unes après les autres, les dernières en 2004. Après avoir
rapidement analysé les terribles conséquences démographiques et sociales
de ce processus de désindustrialisation, l’auteur regrette que rien n’ait
été fait pour sauvegarder la mémoire et le patrimoine matériel du
délainage.

La réédition de ce livre est une bonne chose, mais la cure
d’amaigrissement excessive qu’il a subie en appauvrit trop souvent la
démonstration. Il est également dommage que la bibliographie –
essentiellement hexagonale – n’ait pas été sérieusement mise à jour et,
surtout, que l’auteur n’ait pas rajeuni son propos en tenant compte des
questions que les historiens se posent aujourd’hui – trente ans après la
première édition – sur l’histoire de l’industrialisation. En particulier,
on peut se demander s’il n’aurait pas été fécond de relire la trajectoire
de Mazamet au prisme du concept de district industriel. Quant aux
chapitres sur le délainage au XXe siècle, on s’étonne qu’ils
soient exclusivement fondés sur des sources locales, d’ailleurs assez peu
nombreuses, et une poignée de monographies locales déjà anciennes, sans
même mobiliser, par exemple, les statistiques internationales du commerce
de produits lainiers ou des études sur la géographie du délainage dans le
monde. De surcroît, l’ouvrage est trop descriptif : s’il dévoile bien les
facteurs exogènes de l’extinction du délainage à Mazamet, il ne nous dit
pas grand-chose des structures et des stratégies des entreprises comme du
fonctionnement du système productif local. Pour le dire simplement,
l’histoire du délainage mazamétain au XXe siècle reste à
faire.

Jean-Claude DAUMAS



[1] R.
Cazals, Avec les ouvriers de Mazamet dans la grève et l’action
quotidienne 1900-1914
, 2e éd. revue et augmentée,
Carcassonne, CLEF 89, 1995.



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